L‘espérance de vie est une chose qui varie d’une espèce à une autre. Et sachant qu’il existe déjà une flopée de spécimens aquatiques à la longévité surprenante, nous pensons aujourd’hui avoir trouvé le poisson le plus vieux au monde.

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Le buffle à grande bouche (Ictiobus cyprinellus) est une espèce de poisson d’eau douce d’Amérique du Nord qui peut atteindre une longueur impressionnante de 1,2 m et peser jusqu’à 29 kg. Suite à une étude de 1999 basée sur des poissons trouvés dans l’Oklahoma, nous pensions que le spécimen pouvait vivre jusqu’à seulement l’âge de 26 ans.

Or présentement, une nouvelle étude publiée dans Communications Biology, a pu prouver que l’espèce peut vivre plus de 100 ans, soit plus de 80 ans de plus que ce que nous avions pu imaginer auparavant.

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De ce fait, le poisson a dès lors été consacré comme le téléostéen (issu d’un vaste groupe de poissons osseux) d’eau douce à avoir la plus longue durée de vie, et est considéré comme le plus vieux poisson d’eau douce validée par l’âge de la planète.

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Pour cette recherche, l’équipe de scientifiques dirigée par la North Dakota State University s’était tournée vers les spécimens de la ville de Buffalo dans le Minnesota, et a déterminé l’âge de ceux qu’elle y a trouvés à l’aide d’une datation au radiocarbone à la bombe.

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Cela impliquait de regarder les niveaux de carbone 14 dans les otolithes du poisson, des structures minuscules trouvées dans l’oreille interne et qui continuent à se développer tout au long de la vie du poisson.

En tout, près de 400 poissons ont été examinés : 5 d’entre eux avaient plus de 100 ans, le plus vieux ayant 112 ans ; et près de 200 autres poissons avaient entre 80 et 90 ans.

Ce grand nombre de poissons « âgés » suggère que l’espèce a des difficultés à se reproduire depuis de nombreuses décennies. Les auteurs de l’étude notent que cela serait probablement dû à la construction de barrages dans les années 30.

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Alec R. Lackmann/Nature

En plus de la pêche non réglementée, l’espèce est en déclin. Les chercheurs soulignent que cela doit être résolu rapidement afin de la préserver.

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L’espèce est très importante pour l’écosystème local, car elle rivalise avec des spécimens envahissants tels que la carpe argentée et la carpe à grosse tête pour obtenir des ressources. Les buffles à grande bouche mangent aussi des moules zébrées envahissantes à leur stade larvaire, ce qui représente un service écologique important étant donné ces mollusques et crustacés causent des dommages économiques et écologiques et affectent les nageurs et les bateaux.

« Nous devons commencer à reconnaître le buffle à grande bouche pour son atout écologique autochtone », a déclaré l’auteur principal Alec R. Lackmann dans un communiqué. « Notre négligence envers les espèces indigènes sous-estimées doit être traitée immédiatement. Nos recherches ont montré que le buffle à grande bouche est l’un des vertébrés ayant la plus longue durée de vie. Cela seul vaut la peine de le préserver et de le comprendre. Parmi les poissons d’eau douce, le Bigmouth Buffalo est assez exceptionnel et mérite une certaine protection, à l’instar de nombreuses autres espèces indigènes d’Amérique du Nord. Le buffle à grande bouche pourrait être apprécié un jour ».


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